預防行星撞地球,NASA研發「哨兵系統」
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余宗翰 2017-10-11 13:00

很多人認為《慧星撞地球》等災難片的情節在現實生活中機率很小;雖然沒有錯,但這種建基於「機率很小」的安全感總是不太踏實,何況大型隕石即便沒有導致世界末日,光是毁掉一座城市也夠驚恐了。今年中秋節就有一顆小行星在雲南香格里拉上空爆炸,其威力約等於500噸黃色炸藥。若這顆小行星落在繁華地帶後果不堪設想。

 

外星撞地球一直搞得科學家很緊張

 

2010年,有俄羅斯天體專家指出某個小行星「阿波菲斯」有可能在2032年撞上地球,其威力約等於6萬5000顆廣島原子彈,能在地球表面形成一個比法國面積還大的沙漠。雖然近年來美國科學家不斷下修阿波菲斯撞地球的可能性,仍然有人主張化被動為主動,事先發射太空器使阿波菲斯偏離原來的軌道。

  

去年10月   一顆大型太空岩石與地球擦身而過  

 

就在去年的10月,一顆大型太空岩石與地球擦身而過。對於這類危機,美國太空總署NASA設有一個太空入侵警報系統Scout ,它能不斷掃描天文望遠鏡的數據,尋找任何近地天體,一旦發現有可能撞上地球的天體,會指示天文望遠鏡追蹤觀察,確認預估是否正確。

 

儘管Scout 效率奇高,但僅能應付小型、離地球近的天體,若是大型天體則有另一個系統負責。

  

 

對付大型天體的哨兵系統

 

哨兵監視系統(Sentry monitoring system)是高度自動化的天體監視系統,會不斷掃瞄與記錄所有可能撞擊地球的小行星,只要發現任何的潛在撞擊可能性就會發表在近地天體計劃,專項追蹤觀察。目前的數據顯示,民眾應不用擔憂未來幾年地球被小行星撞擊。

 

令人好奇的是,如果發現有巨大的天體飛向地球怎麼辦?根據《明日科學》,致力於處理小行星威脅的組織 ── B612 的執行長艾德魯(Ed Lu)表示「如果我們及時發現,比如提前10年、20 年,我們就可以在巨型天體距離地球數十億公里時輕輕推它一下,改變軌道」。

 

雖然哨兵系統十分有效,但仍需改善優化,目前NASA 和歐洲航天局(European Space Agency)正在改善系統,艾德魯表示,「我相信10 到 15 年後,我們就不再須要擔心小行星撞地球的風險。但在哨兵系統完善前,必須祈求運氣站在人類這邊」。

 

(圖片取自 維基百科)